¿Es la enfermedad del hígado graso no alcohólico la próxima crisis de salud pública? Después del fallecimiento del cantante George Michael en 2016, el informe del forense enumeró la enfermedad del hígado graso como una de las causas de muerte.

Ésta fue probablemente la primera vez que el público británico y, de hecho, muchas personas en todo el mundo habían oído hablar de la enfermedad. Más recientemente, David Davis, el exministro que negoció el Brexit, también reveló que le habían diagnosticado una enfermedad del hígado graso no alcohólico (NAFLD, en sus siglas en inglés) después de un examen médico de rutina.

La enfermedad del hígado graso, como su nombre lo indica, se refiere a una mayor acumulación de grasa dentro del hígado. Tiene varias causas diferentes, de las cuales el alcohol y la obesidad son las dos principales.

Entonces, ¿qué es NAFLD? Este término bastante incómodo se refiere a la acumulación de grasa en el hígado en personas que no consumen altos niveles de alcohol. Se ve comúnmente en personas con sobrepeso u obesidad, y/o que tienen diabetes tipo 2.

Tras años de daño, la cantidad de células hepáticas disminuye y se acumula tejido cicatricial hepático significativo, que culmina, en su etapa más avanzada, en la cirrosis hepática.

En esta etapa, los pacientes corren el riesgo de desarrollar síntomas de insuficiencia hepática, como ictericia (ponerse amarillo), acumulación de líquido en el abdomen (ascitis), sangrado de venas prominentes en el esófago (varices esofágicas) y confusión (encefalopatía hepática).

Para tales pacientes, el único tratamiento efectivo es el trasplante de hígado, que requiere inmunosupresión de por vida. Según las graves consecuencias de la EHGNA, existen algunas tendencias estadísticas muy preocupantes: más de la mitad de los adultos y un tercio de los niños en Europa ahora se clasifican como con sobrepeso u obesidad, y la mayor proporción proviene de grupos socioeconómicos más bajos.

Como consecuencia de estos niveles crecientes de obesidad, NAFLD ahora se ha convertido en la causa más común de enfermedad hepática en los países occidentales, afectando a una de cada cuatro personas.

En una proporción de personas, NAFLD puede causar daño hepático progresivo y, en algunos casos, incluso puede conducir al desarrollo de cirrosis hepática y cáncer de hígado. Aunque los riesgos para cualquier individuo son bajos, debido a que el número de personas con sobrepeso u obesidad es tan grande, NAFLD actualmente representa uno de cada siete trasplantes de hígado en el Reino Unido.

En Estados Unidos ahora es el indicador más común para un trasplante de hígado. Las personas con NAFLD a menudo también tienen un mayor riesgo de enfermedad cardíaca y una variedad de otros tipos de cáncer. Si no se controla, el coste anual previsto de NAFLD en Europa se estima en más de 35 mil millones de euros en costes directos para el sistema de salud, y otros 200 mil millones de euros en concepto de costes más amplios para la sociedad.

En términos más generales, la enfermedad hepática es ahora la causa más común de mortalidad prematura en el Reino Unido y, en particular, es la única de las cinco principales causas de mortalidad.

A pesar de estas terribles estadísticas, la conciencia de que la obesidad y la diabetes pueden contribuir a una enfermedad hepática significativa es baja entre el público y la comunidad de atención médica, al igual que el conocimiento de los cambios apropiados y efectivos en la vida cotidiana que pueden ayudar o incluso revertir la enfermedad hepática.

Existe una necesidad apremiante de comunicar mejor los riesgos relacionados con el hígado de la obesidad y la diabetes mellitus tipo 2 a pacientes y médicos generales. Desafortunadamente, sigue existiendo un fuerte estigma asociado tanto con la obesidad como con la enfermedad hepática, que comúnmente aumenta la carga de la enfermedad, reduciendo la probabilidad de que las personas se involucren con los servicios de salud para buscar tratamiento y apoyo.

Se necesita una expansión urgente de conocimiento y habilidades entre los proveedores de atención médica sobre la alta prevalencia de NAFLD y el estigma asociado, los factores de riesgo, cómo llevar a cabo la detección y asesoramiento nutricional, y la participación de los pacientes en iniciativas apropiadas de cambio de comportamiento. Afortunadamente, hay mucho que se puede hacer.

Las causas de la obesidad y NAFLD (comportamiento sedentario y dietas poco saludables) son evitables. Esta es una epidemia prevenible. Hacer frente a estas condiciones requerirá que tengamos una visión mucho más amplia de las causas y los factores en juego. La discusión pública sobre la obesidad pone gran énfasis en la responsabilidad personal, sin embargo, este enfoque ha fallado manifiestamente en reducir el problema.

Se requiere un replanteamiento social si vamos a tener un impacto real en la obesidad, con un enfoque en abordar los impulsores de la epidemia, y al mismo tiempo educar al público en relación con comportamientos saludables y los riesgos de la obesidad.

Los gobiernos de Cameron y May identificaron la obesidad como una gran amenaza para la salud en el Reino Unido y han instigado una serie de medidas importantes. Incluyendo el impuesto sobre las bebidas endulzadas con azúcar (SSB, en sus siglas en inglés), que fue diseñado para promover reducciones en el contenido de azúcar de estas bebidas.

Otras medidas propuestas incluyen legislación que garantiza un mejor etiquetado y composición de los alimentos procesados. Otro desafío es reducir la exposición de los niños al marketing que promueve alimentos y bebidas con alto contenido de energía, grasas saturadas, ácidos grasos trans, azúcar o sal añadida.

Se ha demostrado que los anuncios de alimentos y bebidas, particularmente aquellos integrados en programas de televisión para niños, medios digitales y sociales, aumentan el consumo de bebidas y alimentos con alto contenido calórico y bajo en nutrientes.

En conjunto, esto ha llevado a propuestas en algunos países, incluido el Reino Unido, para restringir la publicidad y la comercialización a los niños de SSB y alimentos procesados industrialmente con alto contenido de grasas saturadas, azúcar y sal.

Ninguna intervención logrará revertir las tendencias de obesidad, diabetes o enfermedad hepática; si queremos promover una población más saludable, necesitaremos la disponibilidad de alimentos saludables, calles y parques seguros, escuelas saludables y específicamente combinaciones de todo esto y más.

La dieta mediterránea festejada, por ejemplo, caracterizada por una alta ingesta de aceite de oliva, nueces, frutas, verduras y pescado, y una baja ingesta de carne roja y procesada y azúcar añadido, puede ser una solución efectiva en el futuro para el manejo de la obesidad y NAFLD pero su atractivo necesita ser ‘vendido’ de manera proactiva al consumidor.

Un desafío igual de grande es la gran necesidad de mejorar las herramientas de diagnóstico para NAFLD. La enfermedad se evalúa actualmente mediante biopsia hepática, un procedimiento invasivo, costoso y arriesgado. La falta de biomarcadores no invasivos ha obstaculizado la atención al paciente e impedido el desarrollo de fármacos al complicar la realización de ensayos clínicos.

Además, la identificación y el diagnóstico de NAFLD empeoran por la falta de biomarcadores efectivos para identificar qué pacientes han desarrollado la enfermedad y cuáles han progresado a una etapa más avanzada.

Los biomarcadores a base de sangre para estadificación y clasificación de NAFLD son particularmente atractivos para el cribado de enfermedades a nivel de población, siempre que tengan una alta sensibilidad y especificidad.

Actualmente, los investigadores están trabajando para desarrollar, validar y avanzar de manera sólida hacia biomarcadores de calificación reglamentaria que diagnostiquen, estratifiquen el riesgo y/o monitoreen la progresión de NAFLD/NASH y la etapa de fibrosis. Necesitamos biomarcadores tan urgentemente como necesitamos prevención y un mejor diagnóstico si queremos evitar lo que se avecina como la próxima crisis de salud pública.

 

Fuente: telegraph.co.uk

Autor: Philip N. Newsome es Secretario General de la Asociación Europea para el Estudio de la Enfermedad del Hígado (EASL, en sus siglas en inglés) y Director del Centro de Investigación del Hígado y Gastrointestinal y Profesor de Hepatología en la Universidad de Birmingham.

Noticia traducida por ASSCAT

03/10/2019

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